Tránsito de mercurio por el Sol

En 2012 fue Venus y ahora le toca a Mercurio caminar por el Sol. El próximo día 9 de mayo y durante casi 8 horas tendremos la oportunidad de ver -como un pequeño punto negro- al planeta Mercurio transitar sobre la superficie solar. El proyecto europeo STARS4ALL, en colaboración con el portal sky-live.tv, realizará una retransmisión en directo del fenómeno desde Tenerife e Islandia. La propuesta de STARS4ALL también incluye actividades educativas para estudiantes.

El próximo día 9 de mayo de 2016, alrededor del mediodía, el planeta Mercurio empezará a cruzar el disco del Sol en un viaje que se completará en algo más de siete horas.

Los tránsitos planetarios de planetas interiores -Venus y Mercurio- son más raros que los eclipses de Sol y Luna. Mientras los tránsitos de Venus son fenómenos extraordinariamente inusuales -en promedio se producen dos cada poco más de un siglo- los de Mercurio son más frecuentes. En media tendremos 13 tránsitos de Mercurio por siglo y se producirán en los meses de mayo o noviembre. El último tránsito fue el de Venus en junio de 2012. Tuvimos un tránsito de Mercurio en noviembre 2006 (no fue visible en Europa, el último visible desde Europa fue en mayo 2003, ver figura 4) y el siguiente ocurrirá en noviembre del año 2019 (parcialmente visible en Europa).

El tránsito de Mercurio del próximo 9 de mayo será visible por completo en la Europa Occidental, la costa este estadounidense y en prácticamente toda América Latina (ver mapa mostrado en figura 2).

El proyecto STARS4ALL, en colaboración con distintos institutos y organizaciones, coordinará una retransmisión en directo para ver el evento con telescopios solares y cámaras digitales. Se transmitirán videos e imágenes del tránsito en directo por Internet (en colaboración con el portal sky-live.tv) desde Tenerife, La Palma y Fuerteventura (Islas Canarias) e Islandia y habrá comentarios en directo en español e inglés durante las retransmisiones.

STARS4ALL (stars4all.eu) es un proyecto financiado por el Programa H2020 de la Unión Europea, bajo el contrato número 688135. En STARS4ALL trabajan ocho instituciones (UPM, CEFRIEL, SOTON, ECN, ESCP Europe, IAC, IGB, UCM) de seis países europeos. El objetivo de STARS4ALL es concienciar a la población sobre la existencia de contaminación lumínica en muchos de los lugares en los que vivimos y la importancia de tomar medidas para reducirla.

Miquel Serra-Ricart, astrónomo del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y responsable de la retransmisión, comenta: "El tránsito de Mercurio es una buena ocasión para organizar actividades educativas en los centros de enseñanza. Es un fenómeno sencillo de observar pero gobernado por leyes fundamentales de la Física. Es importante volver a recordar que la observación debe realizarse siguiendo unas estrictas medidas de seguridad para que el Sol no dañe nuestros ojos".

Justo después del contacto interno entre los discos del Sol y Mercurio la superficie aparente del planeta parece quedarse unida durante algunos segundos al extremo del disco solar, deformándose para adoptar la apariencia de una gota negra. Este fenómeno se vuelve a repetir justo antes del último contacto interno (fig. 1). El efecto conocido como "gota negra" (Black-Drop en inglés) impide cronometrar con precisión los instantes de contacto entre el disco del planeta y el del Sol, y es la causa principal por la que las observaciones -sobre todo en los tránsitos de Venus- que se llevaron a cabo para determinar la distancia entre el Sol y la Tierra presentarán una cierta indeterminación. El fenómeno se debe, principalmente, a efectos de la turbulencia atmosférica de nuestro planeta (lo que en términos astronómicos se conoce como "seeing") y la calidad y tamaño del instrumental óptico utilizado.

Para mantener el portal actualizado desde el 9 de mayo a las 11:00 UT (13:00 CEST, Madrid) y cada cinco minutos se refrescará la imagen del Sol (y Mercurio) desde los distintos puntos de observación. Todas las imágenes recogidas estarán inmediatamente disponibles para su uso en las actividades educativas.

Tres centros españoles de supercomputación, el Centro Extremeño de Tecnologías Avanzadas (CETA-CIEMAT), el Consorci de Serveis Universitaris de Catalunya (CSUC) y el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) colaborarán en la distribución de la retransmisión del portal web (sky-live.tv).

Retransmisión

Se realizarán tres conexiones en directo con una duración total de 30 minutos coincidiendo con los momentos más interesantes:

  • Conexión 1: Entrada Mercurio en el Sol (Primer/Segundo Contacto 10 minutos) 9 de mayo 2016, desde 11:10 a 11:20 UT (13:10 - 13:20 CEST; 12:10 - 12:20 local-Tenerife).
  • Conexión 2: Máximo Tránsito (10 minutos) 9 de mayo 2016, desde 14:55 a 15:05 UT (16:55 - 17:05 CEST; 15:55 - 16:05 local-Tenerife).
  • Conexión 3: Salida Mercurio del Sol (Tercer/Cuarto Contacto 10 minutos) 9 de mayo 2016, desde 18:35 a 18:45 UT (20:35 - 20:45 CEST; 19:35 - 19:45 local-Tenerife).

Nota: UT - Tiempo Universal - Universal Time; CEST- Hora Central Europea de Verano - Central European Summer Time.

Figuras:

  • Figura 1. Efecto de la gota negra durante el contacto interior del tránsito de Venus de junio 2004. Aunque el efecto es menos visible en los tránsitos de Mercurio, también puede apreciarse justo en el segundo y tercer contacto (créditos J.C. Casado-starryearth).
  • Figura 2. Mapa de visibilidad del tránsito de Mercurio del próximo 9 de mayo de 2016. Imagen cortesía Google y Xavier M. Jubier (mapa interactivo).
  • Figura 3. Último tránsito planetario -de Venus- observado simultáneamente desde Cairns (Australia) y Sapporo (Japón) por el proyecto GLORIA. El diámetro aparente de Mercurio será, aproximadamente la tercera parte que el de Venus. Debido a la gran separación de los puntos de observación se observa un paralaje -desplazamiento- en la posición de Venús sobre el disco solar  (créditos: J.C. Casado, GLORIA). Alta resolución.
  • Figura 4. Último tránsito de Mercurio visible desde Europa. La observación se realizó simultáneamente desde tres nodos de proyecto solar GONG, Learmonth (Australia), UDAIPUR (India) y el Observatorio del Teide (IAC, Tenerife, España). La sucesión de puntos superiores son el planeta Mercurio mientras que cerca del centro del disco solar se puede observar una mancha solar. Crédito NSO-GONG (alta resolución).
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